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As part of this exciting celebration of The Association Laurent Clerc, I will be giving a talk on the theme: Laurent Clerc in America - New Insights Through Letters From His Family. In order that participants there and for those unable to travel to La Balme, I am placing here the texts (in French and English) of the summaries of the letters from 1816 (Laurent's Arrival) to his death in 1869. I will expand on these stories in the future to eventually chronicle all the documents in the United States. 

Note: This is a DRAFT

**La version française suit l'anglais...faites défiler vers le bas !

Elizabeth Victoria Clerc’s American Short Story



*Letters reviewed for this draft are from 1816 to 1848.


On March 25, 1820, Eliza and Laurent welcomed their first child and daughter, Elizabeth Victoria Clerc. The birth of Elizabeth seemed to be welcome news within the Deaf community in Hartford. Elijah Loring sent the news to his son, George, who was a student at the Asylum in a letter addressed to him on April 7, 1819. 


George Loring, Laurent’s pupil, wrote a letter to his teacher (Thomas?) from Boston on May 16, 1820. Laurent is at sea traveling to France. Why a young father with a two (2) month old baby would travel across the ocean considering the risk is beyond some. In it he mentions that Eliza Is “in trouble because she fears her husband would be drowned at sea and she would not be able to support her little child…”.


On August 20, 1820 a letter was written by Caroline Chester to Laurent traveling in France. She remarks that Eliza had shown her the letters he wrote to her. Ms. Chester remarks that Eliza was very pleased Laurent had made it to Europe. She states that Eliza’s affection for Laurent has made her worry about his trip and was relieved with his safe arrival. She mentioned that she had met Elizabeth and said ”I am sure it will gratify you to know that your little girl is very good & grows finely. Her dark eyes are bright a diamonds though Mrs. Clerc smiles when I say so & tells me I must not flatter. But everyone thinks her a little beauty, therefore I am not alone in my opinion. 


It was around 1821 that Laurent started to receive inquiries by Charles Willson Peale, painter and museum curator, about his desire to paint a portrait of Laurent. Peale apparently wished to place these portraits in his Pennsylvania Academy of Fine Arts. Laurent was said to have been reluctant but decided to have his, Elizabeth’s and Eliza’s paintings done because of the fame and influence of the painter. There is a letter in the collections where Mr. Peale confirms the time for a sitting that was provided by Laurent. 


In 1828, when Elizabeth was (8) years old, we find Laurent writing to his daughter about his extended paternal and maternal family members. He appears to be asking her if she remembers meeting some of them and asking that she keep in contact with them through letters. He even goes a far to suggest that Elizabeth learn French so she can correspond with those relatives living in France. 


In 1835, Elizabeth (15 years old) was mentioned by her brother Francis, now in France, in a letter to his mother. He implies that she is deep in the social life of Hartford. 


Writing to his Elizabeth, Francis described a trip to Geneva and Lausanne, Switzerland with his father. Traveling by diligence they would visit churches and the home of the great philosophers, Voltaire and Rousseau. They also visited with Mr. and Mrs. Eliza  Gallade Rumpff, who is the daughter of John Jacob Astor of New York, America’s first multi-millionaire. 


Writing to his mother on December 6, 1835 from his home in the La Croix Rousse district of Lyons, Francis mentions that Elizabeth “is now a great girl, but I bet that I (Francis) as she is, for I have grown at least two inches”.


In 1836, Elizabeth is described by Francis as mocking his Christmas and New Year’s gifts he sent to Hartford but he is proud of his choices. He comments that Elizabeth appears to have become quite lazy since his departure for France. He seems surprised to hear that she goes to school when it pleases her and stays home to rest when she thinks best. Elizabeth appears to be at a school in Pittsfield, Massachusetts. Elizabeth communicates to her brother that Sarah is at her side on a rocking chair, with no carpets and almost all the floors are in a sort of stone hewed and waxed. Laurent and Eliza appear to have decided to build a house in Hartford. 


In 1839, Laurent and Francis took a steamboat trip somewhere, possibly to Hartford. 


In August 1841, we saw Sarah (13) in Litchfield, Connecticut, now enrolled in another school. She comments that Alfred Beers (brother of George Beers, Elizabeth’s future husband), who apparently lives in Litchfield, is going to have a birthday party for her. 


In a letter from Francis to Laurent he mentions that he received a letter from Elizabeth (21) which seems to indicate that she will remain in Litchfield at school. It is clear that she is implicated in the Beers family by this time. 


In 1843, Francis, now residing in Richmond, Virginia remarks that Elizabeth has been away from home for so long that she does now know what news of home to convey to him. Her news is very general and not the more detailed intimate news Francis would use to know how everyone was doing.  


On May 13, 1845, The Rt. Rev. T. C. Brownelll married Capt. George W. Beers, of Buffalo, NY, son of Seth P. Beers of Litchfield, CT to Miss Elizabeth V. Clerc, daughter of Prof. Laurent Clerc of Hartford. 


During September 1845, Elizabeth appears to have visited the family home in Hartford. She is contemplating another visit in May of 1846. Her brothers apparently keep asking about when George will accompany her and she is said to have commented “separation they will have to get used to, that’s all”. Cousin Fanny Prescott commented that Elizabeth had asked Sarah to go to Buffalo while Laurent was away. 

In February of 1847, Laurent wrote that he believed that Sarah and her mother were visiting with Elizabeth at her home in Buffalo, NY. 


In April 1847, Fanny Prescott, in Waterford NY, dashed off a letter to Elizabeth. It appears that Sarah and Eliza were still in Buffalo. Fanny reviews all the illnesses and comments that she has been stuck at the House home for too long. Fanny seemed to have been living in Troy, NY but may have come to care for Dr. House’s wife. 


Nancy Crocker, Eliza Clerc’s cousin, says that she had the opportunity to see Elizabeth and George Beers on September 2, 1848 for tea. They were making their way west through Waterford, Vermont from Hartford on the way to their home in Buffalo. Elizabeth’s cousin Fanny Prescott rode with them to Troy and spent the evening with them. Elizabeth was described as “bright as ever, thou’ thin”. 


Laurent, with some time on his hands in Paris, wrote to Elizabeth on May 29th,1847. He had been enjoying Elizabeth’s letters during his time in France and was excited to see all the Beers family members on his return home. He indicated to her that he had been in Paris since the 2nd of May. He described it as a “gay place” and that the weather was beautiful. Different from his letter to Francis, Laurent highlighted the pretty girls who were elegantly dressed at the shops, stores and coffee-houses he visited. He was enjoying the pleasant promenades full of seemingly happy people, indulging themselves in all sorts of amusements. Always providing social commentary, Laurent wrote about the citizens of the city acquiring fortunes by trade whilst the nobility and gentry are squandering away their estates  left them by their ancestors. Laurent must have been still smarting by Mr. Decross’ betrayal and refusal to pay his debts. 


And is Laurent becoming more melancholy in his old age or is he a child of the revolution? He writes that this has always been the conduct of mankind in trading nations. On sows, another reaps, while a third part enjoys all the fruit of their labor. He goes on to say that he is neither fond of gaiety nor solitude. “In all things there is a medium which ought to be preferred to extremes”. “A sudden elevation to affluence or grandeur and a sudden fall from either  are equally dangerous, the one too often plunges the person in all sorts of immorality.” Oh yes, he then references Joseph Clerc and Mr. Decross who fared luxuriously and rode princely and were now depending on others for their livelihood. 


Laurent may be feeling the changing times and the loss of many of his past friends since his last voyage to France. The ones that remain are very happy to see him and they go out walking with people everyday. When alone he goes to visit “the principal public institutions” of Paris. When he is tired of the hustle and noise of the city he goes to the country, apparently to find quiet and to feast upon salads made from the “blooming garment of Spring”. Laurent has seen the King and Queen riding through Paris in a carriage drawn by eight (8) beautiful horses. Laurent the monarchist commented that the King looked well for a man his age. Laurent remarks that he could apply for tickets to balls, dinners and concerts in the royal court but the cost of proper clothing was beyond him. 


As Laurent mentioned to Francis, he has not decided whether to return to America through Havre or England. He divulges the reason for his indecision to Elizabeth, the concern about double taxation of the silk goods he is bringing home. 


In a letter dated September 25, 1847 from Charles to Laurent from Lyon, Charles says that he is glad that Eliza and Sarah loved their gifts Laurent brought home from him. He gives some instructions about how to divide them among them and Elizabeth. 


As we entered the new year, 1848, Charles continued to update his father on his situation in Lyons. Before signing off Charles asks about Elizabeth and the baby. Sarah had written him an account of her long trip to Boston. Charles remembers his trip there with the Beers several years earlier. He gives wishes to everyone and comments that his letter from Eliza was the best he had received. 


In the summer of 1848, Elizabeth appears to have visited Hartford for several months. In addition, she has spent some time with the extended Beers family in Litchfield, CT. 


To Be Continued…

La nouvelle américaine d'Elizabeth Victoria Clerc



*Les lettres examinées pour cette ébauche datent de 1816 à 1848.


Le 25 mars 1820, Eliza et Laurent accueillent leur premier enfant et leur fille, Elizabeth Victoria Clerc. La naissance d'Elizabeth semblait être une bonne nouvelle au sein de la communauté sourde de Hartford. Elijah Loring a envoyé la nouvelle à son fils, George, qui était étudiant à l'asile, dans une lettre qui lui a été adressée le 7 avril 1819.


George Loring, élève de Laurent, écrivit une lettre à son professeur (Thomas ?) depuis Boston le 16 mai 1820. Laurent est en mer et se rend en France. Pourquoi un jeune père avec un bébé de deux (2) mois traverserait-il l'océan, étant donné que le risque dépasse certains. Il y mentionne qu'Eliza est « en difficulté parce qu'elle craint que son mari ne se noie en mer et qu'elle ne puisse pas subvenir aux besoins de son petit enfant… ».


Le 20 août 1820, Caroline Chester écrit une lettre à Laurent en voyage en France. Elle remarque qu'Eliza lui avait montré les lettres qu'il lui avait écrites. Mme Chester remarque qu'Eliza était très heureuse que Laurent soit arrivé en Europe. Elle déclare que l’affection d’Eliza pour Laurent l’a fait s’inquiéter de son voyage et qu’elle a été soulagée de son arrivée saine et sauve. Elle a mentionné qu'elle avait rencontré Elizabeth et a dit : « Je suis sûre que cela vous fera plaisir de savoir que votre petite fille est très gentille et grandit bien. Ses yeux sombres sont brillants comme un diamant, même si Mme Clerc sourit quand je le dis et me dit que je ne dois pas flatter. Mais tout le monde la trouve un peu belle, donc je ne suis pas seul à mon avis.


It was around 1821 that Laurent started to receive inquiries by Charles Willson Peale, painter and museum curator, about his desire to paint a portrait of Laurent. Peale apparently wished to place these portraits in his Pennsylvania Academy of Fine Arts. Laurent was said to have been reluctant but decided to have his, Elizabeth’s and Eliza’s paintings done because of the fame and influence of the painter. There is a letter in the collections where Mr. Peale confirms the time for a sitting that was provided by Laurent. 


En 1828, alors qu'Elizabeth avait (8) ans, nous trouvons Laurent écrivant à sa fille au sujet des membres de sa famille paternelle et maternelle élargie. Il semble lui demander si elle se souvient d'avoir rencontré certains d'entre eux et lui demander de rester en contact avec eux par courrier. Il va même jusqu'à suggérer à Elizabeth d'apprendre le français pour pouvoir correspondre avec ses proches vivant en France.


En 1835, Elizabeth (15 ans) est mentionnée par son frère Francis, aujourd'hui en France, dans une lettre à sa mère. Il laisse entendre qu'elle est profondément ancrée dans la vie sociale de Hartford.


Écrivant à son Elizabeth, Francis a décrit un voyage à Genève et à Lausanne, en Suisse, avec son père. Voyageant en diligence, ils visitaient les églises et la maison des grands philosophes Voltaire et Rousseau. Ils ont également rendu visite à M. et Mme Eliza Gallade Rumpff, fille de John Jacob Astor de New York, le premier multimillionnaire d’Amérique.


Écrivant à sa mère le 6 décembre 1835 depuis son domicile du quartier de La Croix Rousse à Lyon, Francis mentionne qu'Elizabeth « est maintenant une grande fille, mais je parie que moi (Francis) telle qu'elle est, car j'ai grandi au moins deux pouces ».


En 1836, Francis décrit Elizabeth comme se moquant des cadeaux de Noël et du Nouvel An qu'il a envoyés à Hartford, mais il est fier de ses choix. Il commente qu'Elizabeth semble être devenue assez paresseuse depuis son départ pour la France. Il semble surpris d'apprendre qu'elle va à l'école quand cela lui plaît et reste à la maison pour se reposer quand elle le souhaite. Elizabeth semble être dans une école de Pittsfield, Massachusetts. Elizabeth communique à son frère que Sarah est à ses côtés sur un rocking chair, sans tapis et presque tous les sols sont dans une sorte de pierre taillée et cirée. Laurent et Eliza semblent avoir décidé de construire une maison à Hartford.


En 1839, Laurent et Francis firent un voyage en bateau à vapeur quelque part, peut-être à Hartford.


En août 1841, nous avons vu Sarah (13 ans) à Litchfield, Connecticut, désormais inscrite dans une autre école. Elle commente qu’Alfred Beers (frère de George Beers, futur mari d’Elizabeth), qui vit apparemment à Litchfield, va organiser une fête d’anniversaire pour elle.


Dans une lettre de Francis à Laurent, il mentionne qu'il a reçu une lettre d'Elizabeth (21 ans) qui semble indiquer qu'elle restera à l'école de Litchfield. Il est clair qu’elle est désormais impliquée dans la famille Beers.


En 1843, Francis, résidant maintenant à Richmond, en Virginie, remarque qu'Elizabeth est absente depuis si longtemps qu'elle ne sait plus quelles nouvelles de son foyer lui transmettre. Ses nouvelles sont très générales et non les nouvelles intimes plus détaillées que Francis utiliserait pour savoir comment tout le monde allait.


Le 13 mai 1845, le Rt. Le révérend T. C. Brownelll a épousé le capitaine George W. Beers, de Buffalo, NY, fils de Seth P. Beers de Litchfield, CT, à Mlle Elizabeth V. Clerc, fille du professeur Laurent Clerc de Hartford.


En septembre 1845, Elizabeth semble avoir visité la maison familiale à Hartford. Elle envisage une autre visite en mai 1846. Ses frères ne cessent apparemment de demander quand George l'accompagnera et elle aurait commenté « la séparation à laquelle ils devront s'habituer, c'est tout ». La cousine Fanny Prescott a commenté qu'Elizabeth avait demandé à Sarah d'aller à Buffalo pendant que Laurent était absent.

En février 1847, Laurent écrivit qu'il croyait que Sarah et sa mère rendaient visite à Elizabeth chez elle à Buffalo, dans l'État de New York.


En avril 1847, Fanny Prescott, à Waterford, New York, envoya une lettre à Elizabeth. Il semble que Sarah et Eliza étaient toujours à Buffalo. Fanny passe en revue toutes les maladies et commente qu'elle est restée trop longtemps coincée à la maison. Fanny semblait avoir vécu à Troy, dans l'État de New York, mais elle était peut-être venue s'occuper de la femme du Dr House.


Nancy Crocker, la cousine d'Eliza Clerc, raconte qu'elle a eu l'occasion de voir Elizabeth et George Beers le 2 septembre 1848 pour prendre le thé. Ils se dirigeaient vers l'ouest en passant par Waterford, dans le Vermont, depuis Hartford, en route vers leur domicile à Buffalo. La cousine d'Elizabeth, Fanny Prescott, les a accompagnés à Troie et a passé la soirée avec eux. Elizabeth a été décrite comme « brillante comme jamais, tu es mince ».


Laurent, ayant du temps libre à Paris, écrivit à Elisabeth le 29 mai 1847. Il avait apprécié les lettres d’Elizabeth pendant son séjour en France et était ravi de revoir tous les membres de la famille Beers à son retour chez lui. Il lui indiqua qu'il était à Paris depuis le 2 mai. Il l'a décrit comme un « endroit gay » et que le temps était magnifique. Contrairement à sa lettre à François, Laurent a mis en avant les jolies filles élégamment habillées dans les boutiques, magasins et cafés qu'il a visités. Il profitait des promenades agréables, pleines de gens apparemment heureux, se livrant à toutes sortes de divertissements. Faisant toujours des commentaires sociaux, Laurent a écrit sur les citoyens de la ville acquérant des fortunes grâce au commerce tandis que la noblesse et la petite noblesse dilapident les domaines que leur ont laissés leurs ancêtres. Laurent devait être encore piqué par la trahison de M. Decross et son refus de payer ses dettes.


Et Laurent devient-il plus mélancolique avec la vieillesse ou est-il un enfant de la révolution ? Il écrit que telle a toujours été la conduite de l’humanité dans les nations commerçantes. Sur les truies, un autre récolte, tandis qu'un tiers jouit de tout le fruit de son travail. Il continue en disant qu'il n'aime ni la gaieté ni la solitude. « En toute chose il y a un médium qu’il faut préférer aux extrêmes ». "Une élévation soudaine vers la richesse ou la grandeur et une chute soudaine de l'une ou l'autre sont également dangereuses, celle-ci plonge trop souvent la personne dans toutes sortes d'immoralité." Oh oui, il fait ensuite référence à Joseph Clerc et à M. Decross qui vivaient luxueusement et chevauchaient princièrement et dépendaient désormais des autres pour leur subsistance.


Laurent ressent peut-être les temps changeants et la perte de plusieurs de ses anciens amis depuis son dernier voyage en France. Ceux qui restent sont très heureux de le voir et sortent tous les jours se promener avec les gens. Seul, il va visiter « les principaux établissements publics » de Paris. Quand il est fatigué de l'agitation et du bruit de la ville, il va à la campagne, apparemment pour trouver le calme et se régaler de salades préparées avec le « vêtement fleuri du printemps ». Laurent a vu le Roi et la Reine traverser Paris dans une calèche tirée par huit (8) beaux chevaux. Laurent le monarchiste a déclaré que le roi avait l'air bien pour un homme de son âge. Laurent remarque qu'il pouvait demander des billets pour des bals, des dîners et des concerts à la cour royale, mais que le coût d'une tenue vestimentaire appropriée était au-dessus de ses moyens.


Comme Laurent l'a mentionné à Francis, il n'a pas décidé s'il devait rentrer en Amérique via le Havre ou l'Angleterre. Il révèle à Elizabeth les raisons de son indécision, son inquiétude quant à la double imposition des articles en soie qu'il rapporte chez lui.


Dans une lettre datée du 25 septembre 1847 de Charles à Laurent de Lyon, Charles se dit heureux qu'Eliza et Sarah aient adoré les cadeaux que Laurent lui a rapportés. Il donne quelques instructions sur la façon de les répartir entre eux et Elizabeth.


Alors que nous entrons dans la nouvelle année 1848, Charles continue d'informer son père de sa situation à Lyon. Avant de signer, Charles pose des questions sur Elizabeth et le bébé. Sarah lui avait écrit le récit de son long voyage à Boston. Charles se souvient de son voyage là-bas avec les Beers plusieurs années plus tôt. Il présente ses vœux à tout le monde et commente que sa lettre d'Eliza était la meilleure qu'il ait reçue.


Au cours de l'été 1848, Elizabeth semble avoir visité Hartford pendant plusieurs mois. De plus, elle a passé du temps avec la famille élargie Beers à Litchfield, CT.


À suivre…

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